Зоотерапия, анималотерапия, пет-терапия (по-английски pet — обобщённое название домашних животных, дословно «любимец») – вид терапии, использующий животных и их образы для оказания психотерапевтической помощи. 

Терапия пациентов с помощью животных (собак, лошадей, дельфинов, кроликов, кошек, птиц и пр.) как метод лечения и профилактики серьезных заболеваний получила признание сравнительно недавно, хотя лечение животными было известно еще пещерному человеку.

В далекой древности уже было известно, что животные благотворно влияют на эмоциональное состояние человека, и терапевтический эффект при контакте с животными достигается именно за счёт положительных эмоций. Древние греки примерно 3 тысячи лет тому назад обнаружили способности собак помогать людям справляться с различными недугами, а египтяне использовали животных (в основном кошек) в тех же целях. Древнеиндийские врачи «прописывали» пациентам в качестве лекарства прослушивание птичьего пения. В V веке до н.э. Гиппократ заметил влияние окружающей природы на человека и говорил о пользе лечебной верховой езды.

Впервые зоотерапия как метод психологической помощи была использована в конце XVIII века в Англии. В 1796 году в графстве Йоркшир была основана психиатрическая больница «Ретрит». Основатель больницы Уильям Тьюк и его сподвижники заменили традиционный для того времени метод лечения душевнобольных при помощи смирительных рубашек и лекарств на гуманистические принципы сострадания, любви, понимания и доверия. Для этого они стали применять в лечении собак. Врачи больницы отмечали положительное влияние животных на больных: у них снизилась агрессия и частота приступов. В дальнейшем в психиатрической больнице «Йорк-ретрит» содержали не только собак, но и кошек, кроликов и голубей. Терапевтический эффект достигался просто: пациенты чувствовали прилив моральных сил, ухаживая за животными – созданиями еще более слабыми, чем они сами.

Концепция зоотерапии была сформулирована в 60-х годах ХХ века американским детским психиатром Борисом Левинсоном. Он обратил внимание, что его маленькие пациенты положительно реагировали на его собаку, которая находилась в приёмной во время сеанса лечения. Впоследствии Левинсон предложил использовать этих животных для лечения психических расстройств. Он же впервые употребил в 1969 году термин «пет-терапия».

В настоящее время зоотерапия переживает бум во всем мире, и особенно широкое распространение она получила в западных странах. В США существует международная организация терапии животными (Pet Therapy International). В этой стране лечение животными применяется в детских больницах, домах престарелых и в армии, а в Англии «лечебных» белых кошек даже продают в аптеках. В нашей стране пет-терапия больше известна под названием зоотерапия или анималотерапия (от лат. animal — животное).

Австралийские учёные документально доказали и показали, что психологическое состояние, самочувствие и объективные физиологические показатели у людей, недавно взявших в дом собаку или кошку, улучшаются. Зоотерапия – лучшее лекарство от стресса. Значительное целебное действие зоотерапия оказывает на людей с хроническими невротическими и психическими заболеваниями. С помощью зоотерапии можно даже компенсировать задержку умственного развития у детей, считают ученые.

Зоотерапия эффективна и полезна для здоровья человека, хотя науке до конца не известны её механизмы действия. Одной из гипотез лечебного эффекта была выдвинута версия, что во время тактильного контакта между человеком и животным происходит обмен энергией. Помимо этого, животные безошибочно определяют наше настроение, место локализации боли в нашем теле. Современные психологи приходят к выводу о том, что именно кошки и собаки – не люди! – являются наилучшими психотерапевтами, которые умеют слушать и понимать, никогда не критикуют нас и не осуждают. Известный писатель Джером К. Джером говорил: «Собака никогда не перебивает своего хозяина, никогда не переводит разговор на свои проблемы и всегда изо всех своих сил старается понять своего хозяина…»

Существует даже теория о том, что любовь животного к хозяину – это прототип безусловной материнской любви. Такой любви не нужны причины, она просто существует и будет существовать всегда. Такая безусловная любовь животного к своему хозяину поднимает человеческую самооценку и помогает человеку чувствовать себя увереннее в этой жизни.